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China: Apple estudia dejar de producir en ese país el iPhone

La gigante de la electrónica Apple planea abandonar China, mientras las extremas cuarentenas totales por el Covid y las protestas que generan retrasan la producción de sus artículos en ese país. El Nº1 de Apple, Tim Cook, sugirió que podría trasladar las fábricas a la India y Vietnam, según The Wall Street Journal. El bloqueo que sufre actualmente la enorme planta productora del iPhone de la firma china Foxconn hará que las entregas no lleguen a tiempo para la Navidad, una fecha clave en las ventas de Apple y de muchas otras empresas que fabrican sus bienes en China. Foxconn produce actualmente apenas un 20% de su nivel normal. Esto se debe a la combinación de las restricciones que impone el gobierno chino por el Covid y a huelgas de los trabajadores en protesta porque Foxconn los obliga a vivir dentro de la fábrica mientras dure la cuarentena.

Apple estaba planeando trasladar gran parte de su producción fuera de China incluso antes de las protestas en la planta de Foxconn que retrasaron la producción de la compañía. El consejero delegado Tim Cook mira a Vietnam y a la India como nuevos centros de fabricación. El gigante tecnológico ha acelerado sus planes de abandonar Zhengzhou (China), donde se encuentra la “Ciudad del iPhone” la planta de Foxconn que tiene 300 mil trabajadores, aseguran fuentes al Wall Street Journal.

Las protestas y los conflictos salariales han estallado en esa ciudad de obreros, donde malviven 300.000 trabajadores, dejando la época del año de mayor actividad de Apple en un caos con retrasos en la producción y las entregas. Lo que para Apple es un problema comercial para los trabajadores chinos es un drama personal: desde que el régimen chino edureció las normas antiCovid, Foxconn obligó a los 300 mil trabajadores a vivir dentro de la fábrica. Meses en esas pésimas condiciones provocaron el estallido de protestas y huelgas. El sistema chino de control de imágenes y noticias hizo que solo pocas y borrosas fotos tomadas con celulares lograron filtrarse fuera de China.

Visto desde EEUU, los consumidores se enfrentan a los tiempos de espera más largos en los 15 años de historia del iPhone, con fechas de envío estimadas para después de Navidad. Además, las producciones de Apple en el cuarto trimestre son unos 10 millones menos de lo esperado, siendo los iPhone Pro y Pro Max los más afectados. En noviembre, la compañía emitió un aviso de retrasos por las restricciones sanitarias en la ciudad de Zhengzhou.

Pero como se dijo, Apple ya estudiaba desde antes desplazar su principal centro de producción fuera de China, por razones económicas pero también geopolíticas. Estados Unidos está cada vez más enfrentado con el régimen chino y una empresa del tamaño de Apple no puede desconocer este dato. Por esto estudia a la India y Vietnam para reducir su dependencia de los ensambladores liderados por Foxconn.

Hoy, la fábrica de Foxconn en Zhengzhou —conocida como la “Ciudad del iPhone”— sólo funciona al 20%, pero podría llegar al 40% este mes, después de que China pusiera en cuarentena a millones de personas. El cambio de país será un desafío y seguramente un problema. Ni India ni Vietnam tienen la cantidad de ingenieros y los proveedores para construir cientos de millones de productos como lo hace China. Foxconn, ubicada en Zhengzhou, produjo alrededor del 85 por ciento de la línea del Iphone Pro.

Pero los analistas dicen que Apple ya “no se siente cómoda teniendo la mayoría de su negocio encerrado en un solo lugar”. “En el pasado, no se prestaba atención a los riesgos de concentración”, dijo Alan Yeung, ex ejecutivo estadounidense de Foxconn. El libre comercio era la norma y las cosas eran muy predecibles. Ahora hemos entrado en un nuevo mundo”.

Apple espera, a largo plazo, enviar hasta el 45% de sus productos desde la India, que actualmente sólo hace “en un dígito”, según Ming-chi Kuo, analista de TF International Securities. Y Vietnam podría encargarse en gran medida de la producción de los AirPods, los smartwatches y las notebooks. La china Foxconn envió 32.000 millones de dólares en productos en 2019.

Sin embargo, Apple podría seguir manteniendo una gran presencia en China, a la que aporta alrededor de 1 millón de empleos locales, según el Diario del Pueblo, un periódico del Estado chino. Foxconn representó casi el cuatro por ciento de las exportaciones de China en 2021, según el Diario del Puebo (People’s Daily).

A pesar de que China ha suavizado algunas de las restricciones por Covid debido a las protestas, a la fábrica de Apple todavía le faltan muchos trabajadores. El analista Kuo estimó que está funcionando a un 20 por ciento de su capacidad, pero podría lograr el 40 por ciento este mes.

Foxconn ha intentado trasladar parte de la producción a su fábrica de Shenzhen, que se encuentra a unos 1.000 kilómetros de la fábrica principal, pero no puede compensar todo el faltante.

En un plano más general, la política de “Covid cero” implantada por China por mandato de su presidente Xi Jinping se ha demostrado insoportable para la población, sometida a encierros sin fin en sus viviendas y con falta de alimentos frescos y hasta de medicamentos. La censura de la información hace difícil estimar el alcance de las protestas, pero se puede confirmar que fueron masivas en Pekín y Shanghai, dos de las principales ciudades de China. El propio Xi Jinping tuvo que dar señales de que permitirá más flexibilidad la semana que pasó, en un gesto inusual en un presidente autoritario habituado a que sus órdenes se cumplan sin discusión.